Starlink五週年慶:SpaceX衛星星群的顛覆性太空賭局

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像許多五歲的孩子一樣,Starlink 用一支大蠟燭慶祝了它的生日,5月23號那天,Starlink 以一枚獵鷹9號火箭將23顆衛星送入軌道,慶祝其成立五周年。這與五年前,第一批60顆Starlink衛星從附近的發射台升空,開啟了這個寬頻巨型星群的序幕,有著異曲同工之妙。

Starlink是SpaceX的一項雄心勃勃的賭注。該公司相信,可以利用其在發射和電信方面的經驗,透過垂直整合和大規模生產,打造一個能夠以具有競爭力的價格提供寬頻服務的衛星星群。如果成功,SpaceX將進入一個遠大於發射的市場,產生更多的收入,滿足投資者的需求,並為創始人Elon Musk的火星載人願景提供資金。

然而,基於過去類似系統開發的經驗,這也是一個危險的賭注。過去的企業要嘛經歷了破產重組,要嘛從未真正起飛。例如,25年前,Teledesic 提出了多達900顆衛星的星群計劃,這個數字在當時令人難以置信,並得到了Bill Gates和Craig McCaw的支持,但在發射一顆可營運的衛星之前就倒閉了。

Musk 對此非常清楚,在2020年3月的一次衛星會議上就談到了這一點,當時公司已經發射了大約300顆衛星。他說:「能不破產就是一大進步。」(幾週後,OneWeb在部署自己的星群時,申請了破產保護。)

到目前為止,這場賭注已經得到了回報。根據Jonathan McDowell維護的統計數據,SpaceX迄今已發射了6500多顆Starlink衛星。其中,超過6050顆仍在軌道上運行。Starlink不僅是目前營運中最大的衛星星群,而且還占了目前在軌運行的所有衛星的大部分。

Starlink可以說是過去五年來太空產業最大、最具顛覆性的發展之一。這個榮譽通常屬於SpaceX的發射成就,包括助推器和有效載荷整流罩的重複使用。這種重複使用對Starlink的商業模式至關重要:如果公司不得不為每批Starlink衛星建造一個全新的獵鷹9號火箭,那麼衛星星群的成本將會高得多。

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